El molinillo de café, pieza destacada en enero

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El Museo Etnográfico de Cantabria presenta la pieza del mes del nuevo año 201e. En esta ocasión se trata de una pieza datada de 1920 aproximadamente y que procede de Santander. El cuerpo de la pieza lo compone una caja cúbica de hojalata decorada con acanaladuras verticales en las cuatro paredes y horizontales en los bordes superior e inferior, en cuya base hay un recipiente cuadrangular para recoger el café molido. En la cara superior lleva parte del mecanismo de molienda: una pieza semiesférica en forma de cúpula gallonada, con apertura mediante bisagra para introducir el café, de cuyo centro sale un vástago al que se sujeta la manivela, provista de asidero.

Hoy en día el café es la segunda bebida más consumida tras el agua, del cual se consumen 2,6 millones de tazas cada segundo. El café es consumido en forma de infusión debido a su aroma y a sus propiedades estimulantes causadas por la cafeína.

Las infusiones de café se obtienen a partir del tueste de las semillas de la planta arbustiva del cafeto, originaria de África. Las variantes silvestres de la planta se extienden por el valle del Rift, principalmente en los márgenes del lago Victoria, aunque se cree que fue consumido por primera vez en la zona de la actual Etiopía hace 3.500 años. Aunque actualmente podemos encontrar una gran variedad de formas de café: tostado natural, torrefacto (café que ha sido tostado junto con azúcar), café soluble o descafeinado, los nativos africanos lo consumían originariamente machacado y mezclado con harina y otras materias grasas o cocido en una especie de sopa. Se desconoce dónde se consumió por primera vez como la bebida que conocemos hoy en día.

El primer testimonio que nos ha llegado sobre el café procede del médico árabe Muhammad-Ibn-Zakaria en el siglo IX. Fue precisamente en el mundo musulmán donde el café en forma de bebida empezó a generalizarse como sustituto de las bebidas fermentadas (alcohólicas), prohibidas en la fe musulmana. En la Edad Media se fue generalizando su consumo por la Península Arábiga. Un hito relevante fue su llegada a Yemen a mediados del siglo XV, concretamente a Moka, ciudad costera del mar Rojo que se convirtió durante toda la modernidad en la principal productora de café. El café de Moka es uno de los más apreciados del mundo por su sabor y aroma. El cultivo del cafeto requiere unas condiciones climáticas y edafológicas particulares, estando adaptado a climas tropicales, por lo que sólo puede ser plantado en determinadas zonas del planeta: África, Península Arábiga, Caribe, Indonesia y Latinoamérica.

Desde La Meca, donde aparecieron las primeras casas de café, se fue difundiendo por las principales urbes islámicas (Damasco, El Cairo, Constantinopla¿). Los musulmanes también lo utilizaron en la medicina y la química, siendo famosas las farmacopeas de café de Avicena o Razes. La primera planta no llegó a Europa hasta finales del siglo XVI, cuando en Turquía y otros enclaves musulmanes las casas de café eran ya muy populares. Los mercaderes, médicos, botánicos y viajeros que arriaban a las ciudades mercantiles italianas como Padua o Venencia fueron los primeros que difundieron la bebida en occidente, siendo el médico alemán Rauwolf en 1573 el primer autor que se hizo eco de las propiedades de la semilla del cafeto. Fueron los comerciantes italianos los que tomaron por costumbre la ingesta de este brebaje durante sus frecuentes viajes a la capital del Imperio Otomano. No obstante, su popularidad no llegaría hasta casi un siglo después porque era considerado en el mundo cristiano como una bebida de musulmanes.

A lo largo del siglo XVII la demanda de granos de café fue creciendo, saliendo ingentes cargamentos desde Moka que llegaban a los principales puertos del Mediterráneo, desde donde se distribuían por el conjunto de occidente. Los ingleses fueron de los primeros europeos en entusiasmarse con el café (el primer salón de café se abrió en Oxford en 1650) pero también los primeros en abandonarlo, al ser sustituido por el té. Las salas de café, que también se hicieron populares en el resto Europa, fueron renombradas con el nombre de “café”, inaugurándose el primero en París en 1669. Al principio era un producto sólo accesible para las clases acomodadas, siendo una bebida que acompañaba las charlas en las cortes europeas como la de Luis XIV o Carlos II, pero con el tiempo se convirtió en una bebida universal.

A principios del siglo XVIII los europeos establecieron plantaciones de café en sus colonias de América y Extremo Oriente, convirtiéndose en poco tiempo en uno de los principales cultivos  americanos y en uno de los más apreciados artículos de exportación. En América fueron las órdenes de jesuitas, capuchinos y franciscanos los primeros en establecer dichas plantaciones.

El proceso de preparación del café desde que se extrae el grano de la planta consiste en el secado del grano y posterior tostado que es molido y consumido en forma de infusión. Originariamente la molienda se hacía con el mortero, pero con la mecanización apareció molinillo para la realización de esta tarea. Esta herramienta está formada por un depósito, circular o cuadrangular, con tapadera donde se introducen los granos de café tostados. Debajo presentan otro cajón con tirador para recoger el café molido. El proceso se acciona por medio de manivelas o ruedas situadas en los laterales o encima del depósito. La variedad de molinos de café es amplia, pudiéndonos encontrar diferentes tipologías: de muelas pedernales, circulares o alargadas. Las técnicas de fabricación han variado considerablemente a lo largo de los tiempos, siendo los más conocidos los mecanizados mediante engranajes de hierro, maniobrados circularmente con manivela. Los molinillos de café se han mantenido invariables hasta su sustitución por los eléctricos. Actualmente es difícil encontrar hogares que utilicen molinillos porque el café se compra molido o soluble.

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